レイ・チャールズが感心したSONY製品

レイ・チャールズが感心したSONY製品


 今年の6月から始まったメアリー・J・ブライジのワールドツアーも、9月下旬に全行程が終了する。今回のツアーは、相次ぐハリケーンの影響で延期や中止になった公演の処理に苦労したが、なんとか無事に終了できそうである。

 先日、 公演先のホテルのロビーで米国人の同僚の一人と雑談をしていた時、彼がロビーに置かれた大型テレビを指差して、「日本製はデザイン性能も機能も世界で一番だったのに、どうなってしまったんだ? どのホテルにも日本製品が見られないじゃないか」と言い出した。彼はSONY製品の大ファンなので、この状況に納得できないという。普段はほとんどテレビをみない私でも、そのことには気がついていた。私が過去に宿泊したホテルで、日本製のテレビが置かれていたことは皆無に近い。ホテル以外でも事情は同じで、公演で使用する会場にはシアターやアリーナ、スタジアムとあるが、いずれの会場でも使用するモニターで日本製品を見つけることは稀である。パスポートの継続申請をするために訪ねた日本領事館の待合室に設置されたテレビでさえ、日本のニュースを放映していたものの、日本製品ではなかった。なんと寂しいことだろう。

 今年4月に日本公演で東京に滞在して銀座を訪れた際、あのソニービルが閉館されたことを知って驚いた。東京でプロモーターとして仕事をしていた頃は、来日アーティストやプロダクション・スタッフを頻繁にソニービルにお連れしたものだ。最新のSONY製品を直接手で触って確認できる画期的なショールームは、海外から来た彼らが「訪ねたい場所」の常に上位だった。

 SONY製品に関することで、私が帯同したアーティストのなかで最も印象深いのは、レイ・チャールズだ。彼が日本滞在中、ホテルの部屋でも常に機材や楽器と接していた姿を思い出す。彼は最新の音響機器にとても興味があり、あるSONY製品のことが気になっていたようで「ソニービルに行って、実際に見たいものがある」とおっしゃられた。彼がいう機材がソニービルにあることを確認して、早速、車で一緒に銀座へ向かった。レイ・チャールズはお目当ての機材を前に、担当者からの説明を受けながら実際に機材を操作してみては、また質問をするというのを繰り返し、あっと言う間に2時間ほど過ぎた。始終丁寧に対応をしてくださったその担当者は、「一体、どこでこれらの機材に関する情報を得られているのですか? 大変お詳しいので私の方がびっくりしました」 と感心された。レイ・チャールズは、「私は友人と常に情報交換しているのです。あなたの丁寧で親切な説明に感謝します」と言い、ソニービルを後にした。そして、ホテルに戻る車中で彼はこんなことを言っていた。

 「先ほどの担当者は技術者ではないと言っていたが、彼の専門的知識は奥深いものがありました。売り場の前線にいる人々が、かなり勉強していることがわかりました。こういうところが日本のすごさですね。技術者だけでは革新的なものは作れませんから。そこで働く人たち一人一人の真摯な気持ちが、より良い物作りに寄与しているのだと思います。」
彼の言葉を聞いた後に、答えに困ってしまったことを今でも覚えている。

 数日後、レイ・チャールズが機材の詳細などの情報の交換を、誰としているのかが判明した。同時期に来日公演を行っていたスティービー・ワンダーが、レイ・チャールズの公演に飛び入り出演し、公演後の楽屋でレイが「ソニービルで見てきた機材がいかに素晴らしかったか」を嬉しそうにスティービーに話していたのだ。二人は頻繁に電話で話をするほど仲がいいことも、その時に知った。二人は「技術進化は日進月歩であるから、我々もがんばらないと」と、いうようなことも話していた。私はスティービー・ワンダーのツアーにも帯同した経験があるのだが、レイもスティービーも視覚障害者のための同種のドキュメント・リーダー(機械に書類をセットすると情報を読み込み、音声が内容を伝える)を使用して、契約書を確認したり、最新の音楽機器情報や使用説明書を読んでいた。

 残念ながらレイ・チャールズは2004年に亡くなったが、 誰でも一度は聞いたことのある名曲を何曲も残している。桑田圭祐氏の『いとしのエリー』のカバー曲である『Ellie My Love』が日本のテレビコマーシャルに使用され、自らもそのコマーシャルに出演して、来日公演をするほど盛り上がっていたことが思い出される。

 ソニービルは、東京オリンピック後に新しく生まれ変わるそうだ。レイ・チャールズがあれほど感心したソニーの商品と人材がさらなる進化をとげて、世界に再認知される日を心待ちにしたい。ありがとう、レイ・チャールズ。頑張れ、日本。

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